Apple наняла ведущего разработчика систем виртуальной реальности

Найм одного из лучших инженеров в области виртуальной реальности, выглядит как попытка догнать Facebook, Alphabet, Microsoft и Samsung в отрасли, которую многие считают той самой next big thing

Профессор Даг Боуман перешёл в Apple из Технологического университета Вирджинии, где последние пять лет занимал должность директора Центра исследования взаимодействия человека с компьютером. Непосредственным предметом исследований профессора Боумана являлись «трёхмерные пользовательские интерфейсы» и «преимущества погружения в виртуальную реальность». В его компетенцию входят два основных направления исследований — технологии полного погружения в виртуальную реальность (VR), которая реализована в шлемах Oculus Rift от Facebook и Vive от HTC, а также технологии дополненной реальности (AR), когда цифровое изображение выводится на прозрачную поверхность, оставляя видимым реальный мир, как это реализовано в очках Google Glass и Microsoft Hololens.

Apple подала несколько заявок на патенты, описывающие реализацию взаимодействия VR-гарнитур со смартфонами и приобрела ряд специализированных компаний, включая разработчика программного обеспечения для распознавания эмоций Emotient в начале 2016 года, а также компаний Metaio и Faceshift в прошлом. Приведенные шаги указывают на возрастающий интерес яблочной компании к технологиям виртуальной реальности.

Хотя данные сделки пока и не привели в созданию нового продукта, люди в отрасли говорят, что внимание Apple к VR и её активность стали особенно заметны последние шесть месяцев. Последнее назначение, является явным признаком того, что производитель iPhone намерен вывести на рынок что-то новое. Аналитики гадают, что это может быть — от усовершенствованного CarPlay, позволяющего новым способом управлять автомобилем, до нового типа визуального интерфейса, или даже своего шлема виртуальной реальности. Сама Apple от комментариев отказывается.

Профессор Боуман пользуется большим авторитетом в академических кругах, его научные работы в области VR и 3D-интерфейсов получили несколько отраслевых премий в последние годы. В ноябре 2015 года возглавляемый им университетский центр, один из первых получил грант компании Microsoft в размере $100000 долларов за использование её новейшей AR-гарнитуры Hololens в исследовании «коллективный анализ крупномасштабных данных дополненной реальности». Также он консультировал подразделение Walt Disney, занимающееся проектированием тематических парков Диснейленд.

Хотя сегодня продаются лишь несколько моделей устройств виртуальной реальности, в предверии скорого выхода Oculus Rift, Playstation VR и Vive, технологические компании уже начали борьбу за рынок, объём которого, по прогнозу Goldman Sachs, может составить $80 миллиардов к 2025 году.

В отличие от Alphabet, Facebook и Samsung, которые очень открыто делились информацией о ходе разработок своих VR-устройств, секретность Apple не позволяет понять, как далеко она зашла, какой именно продукт разрабатывает и каковы её планы.

Недавно Google назначила бывшего руководителя бизнес-единицы «Приложения» Клэя Бэйвора на вновь созданную должность вице-президента по технологиям виртуальной реальности, заявив о намерении увеличить инвестиции в разработку таких продуктов, как CardBoard.

«Мы верим, что VR/AR-устройства обладают потенциалом для создания многомиллиардной индустрии, и, возможно поменяют правила игры так же сильно, как появление персонального компьютера», отметили аналитики Goldman Sachs в записке для клиентов на прошлой неделе. «Если устройства виртуальной реальности будут восприняты потребителями и подтвердят высокую динамику предзаказов, то объём их продаж к 2025 году может опередить объём продаж телевизоров, планшетов и персональных компьютеров.»

Аналитики ожидают участия Apple на этом рынке, несмотря на отсутствие публичных заявление, свидетельствующих о таких планах.

«Мы подозреваем, что Apple пытается получить более глубокое понимание того, как потребители хотят взаимодействовать с виртуальным миром, прежде чем сделать свой первый шаг, так как сегодня до конца не ясно какие варианты использования VR/AR будут успешными, всё находится на слишком ранних стадиях развития,» говорят в Goldman.

Бен Вуд, аналитик компании «CCS Insight» считает немыслимым, чтобы Apple в спокойном режиме не исследовала технологию, которая потенциально может стать повсеместно распространенной, проникнув во все сферы жизни — от развлечений, до образования и путешествий. «Держу пари, что внутри Apple есть серьезная команда, занимающаяся этим. Они не могут себе позволить игнорировать технологию, в создание которой злейшие конкуренты инвестируют значительные средства.»

Опыт профессора Боумана также может пригодиться Apple в реализации её автомобильных амбиций, добавил он. «3D-интерфейсы набирают обороты среди автопроизводителей, мы это видели на выставке CES.»